L’Histoire de Chicago May

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L’Histoire de Chicago May est un roman biographique de Nuala O’Faolain, qui retrace la vie d’une célèbre criminelle irlandaise émigrée aux Etats-Unis.

A la fin du 19e siècle, la jeune May Duignan s’enfuit de son petit village d’Irlande avec un baluchon et les économies de ses parents. Elle s’installe aux Etats-Unis où, après avoir dilapidé son pécule, elle se prostitue et vole pour vivre. Au fil des années, elle s’associe avec divers malfaiteurs, gagne le surnom de Chicago May et une réputation de dure-à-cuire. Elle finit enfin par passer à la postérité grâce à l’écriture de Mémoires dans lesquelles elle raconte sa vie de criminelle et de femme.

Ce livre est également l’histoire d’une rencontre: celle de Nuala O’Faolain avec le livre de May et, par cet intermédiaire, avec son personnage.

L’auteure s’est appuyée sur les Mémoires de May et sur de nombreux documents (rapports d’arrestations, lettres, etc) pour bâtir son histoire. Elle nous prévient néanmoins dès le départ qu’elle comblera les trous en imaginant comment son personnage a pu réagir ou ce qu’elle a pu penser quand les documents en question ne permettaient pas de l’affirmer.

Le personnage réel et parfois fantasmé de May prend vie très facilement et j’ai très vite été fascinée par cette femme prête à tout pour échapper à la « normalité », à une vie « ordinaire ». Nous faisons connaissance avec May alors qu’elle fuit pour échapper à la vie de misère et de dur labeur qui l’attend en Irlande, puis nous découvrons le monde à travers ses yeux. Ses plaisirs (une des 1es choses qu’elle fait est de s’offrir de jolis vêtements et les chaussures de ses rêves), ses merveilles et, aussi et surtout, ses peines. Car May refuse de travailler comme domestique ou comme ouvrière pour gagner 3 sous. Elle choisit la prostitution et l’arnaque, le vol, qui lui permettent de dilapider de grosses sommes rapidement, sans se soucier du lendemain. Le revers de la médaille étant qu’elle vit constamment dans un monde violent, dangereux, où règnent la misère et la solitude.

L’auteur nous plonge également dans une société en pleines mutations: modernisation des moyens de transports, émancipation des femmes, évolution de la criminalité et de la police, révoltes irlandaises, etc. May vit et grandit dans ce monde riche et complexe que Nuala O’Faolain décrit à merveille, tout en le comparant avec le sien, avec sa vie. Le style est agréable, vivant, les pages se tournent sans y penser.

Pour les points négatifs: des chapitres vraiment très longs, tout comme l’épilogue de l’histoire. Et l’auteure répète à tout bout de champ ce qu’elle nous avait dit dès le prologue, qu’elle complète par son imagination et ses déductions ce qui manque à l’histoire de May. J’avoue que ça a fini par m’agacer.

Roman biographique ou biographie romancée, ce livre reste une très chouette découverte. Malgré quelques longueurs (quand il ne se passait rien dans la vie de May), l’histoire est passionnante et le personnage est très attachant. A lire si l’Histoire et/ou la condition des femmes vous intéresse, ou simplement si vous avez envie de lire le récit d’une vie aventureuse.

***

L’Histoire de Chicago May. De Nuala O’Faolain. Editions Sabine Wespieser.

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4 commentaires pour L’Histoire de Chicago May

  1. Madame_Love dit :

    C’est intéressant que ça se base sur quelqu’un qui a vraiment existé, tout en étant romancé.
    Peut-être pas pour moi, l’époque et les situations ne m’attirent pas.

    • ducotedechezcyan dit :

      J’ai trouvé intéressant que pour une fois ce ne soit pas le côté glamour de l’époque qui nous soit montré. Mais c’est vrai qu’à certains moments c’est un peu dur, May vit des choses vraiment difficiles… ça peut rebuter 😉

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